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¿Por qué se extinguieron los mamuts?

Los mamuts lanudos fueron unos de los grandes herbívoros más comunes en América del Norte, Siberia y Beringia hasta que hace unos 10,000 años el cambio a un clima más templado, que provocó el retroceso de los pastizales para dar paso a los bosques, y la presión de los cazadores humanos los llevaron a la extinción en el continente.

Solo sobrevivieron pequeñas poblaciones que quedaron aisladas en islas, pero hace unos 3,700 años la especie desapareció por completo de la faz de la Tierra. Investigadores de la Universidad de California Berkeley han comprobado cuál fue la causa del «golpe de gracia» que acabó con esos impresionantes animales.

Y está en el ADN. Resulta que la disminución del número de ejemplares en esos entornos tan reducidos provocó un colapso de mutaciones perjudiciales en sus genomas que los llevó al desastre.

Los animales estaban realmente afectados: para empezar, habían perdido muchos receptores olfativos, que detectan los olores. La isla de Wrangel tenía una flora diferente en comparación con el continente, con turba y juncias en lugar de pastizales. También carecía de grandes depredadores. Es posible que el hábitat de la isla creara nuevas presiones selectivas respecto al olfato.

El genoma también reveló algo mucho más visible, mutaciones específicas que probablemente formaron una capa translúcida inusual sobre su piel en vez del abundante pelo. Y no había manera de mejorar, porque después de que las poblaciones continentales se extinguieran, no existía la posibilidad de migración a la isla de especímenes sanos. Los científicos creen que las variantes perjudiciales se acumularon rápidamente.

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